Crioglobulinele sunt proteine din clasa imunoglobulinelor care precipită reversibil la temperaturi scăzute (0-4ºC) şi se resolubilizează la 37ºC. Studii recente au arătat că temperatura la care precipită crioglobulinele variază în funcţie de concentraţia serică a proteinelor; astfel creşterea concentraţiei proteinelor determină creşterea temperaturii la care precipită crioglobulinele. De asemenea, există diferenţe în funcţie de tipul imunoglobulinelor: IgM precipită la temperaturi mai scăzute decat IgG.

Ocazional, IgM prezintă 2 proprietăţi: crioprecipitare şi capacitatea de a aglutina hematiile prin anticorpi la rece (aglutinine la rece). Nu toate crioglobulinele sunt însă aglutinine la rece, deoarece nu deţin unele din proprietăţile acestor anticorpi.

Sunt descrise 3 tipuri de crioglobuline:

  • tip I: alcătuite dintr-un singur tip de imunoglobulină (IgG sau IgM) omogenă, monoclonală care formează adesea un precipitat mare, într-un interval de 24 ore de la plasarea serului în frigider; de obicei concentraţia crioglobulinelor depăşeşte 5 mg/mL;
  • tip II: crioglobuline mixte alcătuite dintr-un component monoclonal (de obicei IgM care are activitate de factor reumatoid) şi o componentă policlonală (IgG) care formează, în majoritatea cazurilor, un precipitat mic la 4ºC într-un interval de 1-7 zile; de obicei  concentraţia crioglobulinelor este mai mare de 1 mg/mL;
  • tip III: crioglobuline mixte alcătuite din 2 sau mai multe imunoglobuline policlonale aparţinând mai multor clase, care formează la 4ºC precipitate foarte mici, adesea gelatinoase, într-un interval de timp mai mare decat în cazul celorlaltor tipuri de crioglobuline (până la 7 zile); de obicei concentraţia crioglobulinelor este mai mică de 1 mg/mL3.

În urma precipitării crioglobulinelor se produc obstrucţii ale vaselor mici care pot determina următoarele manifestări clinice: purpură, fenomene de tip Raynaud, necroză a extremităţilor1.

Crioglobulinemiile pot fi esenţiale (idiopatice) sau secundare. În tabelul de mai jos sunt menţionate afecţiunile asociate celor 3 tipuri de crioglobuline3: