Bolile alergice, în care este inclus şi astmul bronsic, sunt cele mai frecvente dintre afecţiunile bazate pe o predispoziţie genetică. Acestea afectează aproximativ 15-25% din populaţie, iar numărul cazurilor de boală este în continuă creştere. Din acest motiv diagnosticul precoce este foarte important pentru stabilirea unei atitudini terapeutice corecte şi pentru prevenirea complicaţiilor.

În general, în lumea medicală sau non-medicală, termenul de „alergie” este foarte des utilizat, uneori într-un mod nejustificat. Alergia este o reacţie anormală a organismului declanşată în urma expunerii la una sau mai multe substanţe care în mod normal sunt inofensive şi tolerate de majoritatea persoanelor. Substanţele care provoacă manifestarile alergice sunt denumite alergeni. Întotdeauna în cazul alergiilor exista dovada unui mecanism imunologic, prin prezenţa fie a anticorpilor, fie a unor celule (limfocite I) ce fac parte din sistemul de apărare al organismului. Acest lucru este esenţial pentru definirea alergiei, deoarece multe din reacţiile la medicamente sau alimente nu au la baza un mecanism imunologic şi nu sunt deci de natură alergică. Cel mai frecvent, în cazul alergiilor, se constată prezenţa în sângele persoanelor afectate a unui tip special de anticorpi: anticorpii IgE specifici unui anumit alergen.